JoAnn H. Morgan วิศวกรหญิงหนึ่งเดียว ที่ได้อยู่ในห้องตอนปล่อยยาน Apollo 11



เช้าวันที่ 16 กรกฏาคม 1969 ขณะที่ลูกเรืออพอลโล 11 กำลังเตรียมตัวเพื่อจะออกเดินทางไปลงดวงจันทร์ ทีมวิศวกรที่คอยควบคุมและดูแลการปล่อยยานกับจรวด Saturn V ก็ได้เดินทางเข้ามาในห้อง Firing Room ในอาคาร Launch Control Center ที่ Kennedy Space Center เพื่อดูแลให้การปล่อยยานเป็นไปตามแผน

ระหว่างที่เจ้าหน้าที่ในห้อง Firing Room 1 กำลังหันไปมองดูการปล่อยยาน ก็ได้มีการถ่ายภาพ ๆ หนึ่งขึ้น ซึ่งแสดงให้เห็นชายผิวขาวในเสื้อเชิ้ตขาว เนคไทสีดำ ไว้ผมสั้น นั่งประจำอยู่ที่แผงคอนโซลเต็มไปหมด ยกเว้นผู้หญิงหนึ่งคนที่ในชุดเดรสสีดำ ซึ่งทำให้หลายคนสงสัยว่า เธอเป็นใคร ทำไมถึงได้รับการยอมรับให้เข้ามานั่งประจำแผงคอนโซลของหนึ่งในภารกิจที่สำคัญที่สุดได้

JoAnn Morgan ท่ามกลางวิศวกรชายในห้อง Firing Room 1 – ที่มา NASA via Vanity Fair

JoAnn Morgan ได้เริ่มทำงานตั้งแต่ปี 1958 ทันทีที่เธอเรียนจบจากมัธยมปลาย โดยได้งานในหน่วยงานขีปนาวุธของกองทัพ ซึ่งได้ถูกยุบรวมเป็นส่วนหนึ่งของ NASA ในปี 1961 ก่อนที่ในอีกสองปีให้หลัง เธอจะได้มาทำงานในตำแหน่งวิศวกรการบินให้กับ NASA แบบเต็มตัว โดยมี Wernher von Braun วิศวกรสัญชาติเยอรมันชื่อดังคอยเป็นผู้ให้คำแนะนำ

ในฐานะที่เธอเป็นผู้หญิงคนเดียวที่ทำงานใน Kennedy Space Center ของ NASA นั่นก็ทำให้เธอต้องเผชิญกับปัญหาหลากหลายอย่าง เช่น ในหลาย ๆ ตึกไม่มีห้องน้ำสำหรับผู้หญิง จนเธอต้องยอมใช้ห้องน้ำของผู้ชายแทน โดยมีการ์ดเข้าไปเคลียร์คนในห้องน้ำให้ ไม่ก็ต้องไปเข้าห้องน้ำในอาคารอื่น (เหมือนกับในเรื่อง Hidden Figures เลย)

เธอมักโดนเหยียดเพศ ดูถูกในความสามารถ และการโทรศัพท์มาพูดจาลวนลามอยู่เรื่อย ๆ ไปจนถึงโดนมองข้ามไปเวลามีการเลื่อนตำแหน่ง ทว่าเธอนั้นได้มองปัญหาเหล่านี้เป็นราวกับยุงที่มากัด ซึ่งสิ่งที่เธอทำได้ก็คือปัดมันออกไปนั่นเอง

JoAnn Morgan เป็นวิศวกรที่คอยดูและควบคุมระบบอุปกรณ์ระหว่างการปล่อย ซึ่งเธอได้มีส่วนร่วมกับทุกภารกิจการปล่อยยาน Apollo ทว่าตำแหน่งของเธอนั้นยังเล็กเกินไปที่จะได้เข้ามานั่งควบคุมการปล่อยในห้อง Firing Room ซึ่งถือว่าเป็นห้องที่จะติดต่อสื่อสาร และมีอำนาจขาดในการปล่อยอย่างสมบูรณ์จริง ๆ

ภาพถ่ายของ JoAnn Morgan ที่ปรากฏในภาพยนตร์สารคดี Apollo 11 – ที่มา Statement Pictures/CNN Films

จนกระทั่งในภารกิจของ Apollo 11 ที่เธอได้รับการแนะนำโดย Dr. Kurt Debus นักวิทยาศาสตร์ชาวเยอรมัน ซึ่งได้ผลักดันจนเธอได้เข้าไปนั่งในคอนโซลควบคุมระบบอุปกรณ์ต่าง ๆ ระหว่างการปล่อย เช่น ระบบตรวจจับฟ้าผ่า ไฟไหม้ ระบบการสื่อสารและถ่ายทอดสด รวมไปถึงคอยตรวจตราหาคลื่นรบกวนจากเรือของทางโซเวียต ที่จะขัดขวางการสื่อสารระหว่างยานกับศูนย์ควบคุมการปล่อย

30 นาทีก่อนการปล่อยยาน Morgan เป็นผู้หญิงคนแรกที่ได้เข้าประจำตำแหน่งของเธอภายในห้อง Firing Room 1 ก่อนที่ห้องจะถูกล็อคไว้ จนกระทั่งการปล่อยผ่านพ้นไปด้วยดี และ Launch Control Center ที่เธอทำงานอยู่ได้โอนอำนาจการควบคุมไปให้กับ Mission Control Center ในฮูสตัน รัฐเท็กซัส ซึ่งนั่นเป็นอันจบหน้าที่ของเธอ และเริ่มต้นตำนานบทใหม่ รวมไปถึงเป็นแรงบันดาลใจให้กับเด็กผู้หญิงทั่วประเทศในตอนนั้น

ภาพถ่ายของ Launch Control Center ที่คอยควบคุมการปล่อยยาน ซึ่งอยู่ใน Kennedy Space Center – ที่มา NASA

ทั้งนี้คุณอาจเคยเห็นภาพที่มีผู้หญิงคนอื่นเข้ามาในห้องควบคุมด้วย แต่ภาพ ๆ นั้นถูกถ่ายหลังจากการปล่อยลุล่วงไปแล้วเกือบชั่วโมง ที่ได้มีการอนุญาตให้เจ้าหน้าที่ส่วนอื่นเข้ามาฝั่งคำกล่าวของรองประธานาธิบดีสหรัฐ Spiro Agnew ที่ชื่นชมและฉลองความสำเร็จในการส่งคนออกเดินทางไปดวงจันทร์

JoAnn Morgan มีอายุเพียง 28 ปี ในวันที่ Apollo 11 ออกเดินทางสู่ดวงจันทร์ ซึ่งเธอดำรงตำแหน่ง Chief Instrumentation Controller ณ ตอนนั้น และเคยดำรงตำแหน่งสูงสุดเป็นรักษาการรองผู้อำนวยการของ Kennedy Space Center ซึ่งถือว่าเป็นผู้หญิงคนแรกที่ได้ดำรงตำแหน่งผู้บริหาระดับสูงขององค์กรอีกด้วย

เธอได้เกษียณตัวเองจาก NASA ในปี 2003 หลังจากทำงานมากว่า 45 ปี และปัจจุบันในวัย 78 ปี ขณะนี้เธอมีชีวิตอยู่อย่างมีความสุข และประทับใจทุกครั้งเมื่อมองไปเห็นดวงจันทร์บนท้องฟ้า เพราะเธอนั้นรู้ดีกับใจตัวเองว่า เธอนี่แหละคือคนที่ช่วยส่ง 12 คนไปลงเดินอยู่บนนั้น

ลูกเรือ Apollo 11 บนดวงจันทร์ – ที่มา NASA

เรียบเรียงโดยทีมงาน SPACETH.CO

อ้างอิง:

CNN | She endured obscene phone calls, had to use men’s bathrooms, as one of NASA’s first female engineers

Vanity Fair | Tracking Down JoAnn Morgan, a Semi-Hidden Figure of U.S. Space History